¿Cuáles son los gigantes de hielo?

Los gigantes de hielo son planetas masivos compuestos principalmente de elementos más pesados ​​que el helio y el hidrógeno, como el azufre, el nitrógeno, el carbono y el oxígeno. El Sistema Solar contiene dos gigantes de hielo, Urano y Neptuno, que también son los dos planetas más distantes del Sol. Los gigantes de hielo son diferentes a los gigantes gaseosos, a saber, Júpiter y Saturno, que están compuestos principalmente por gases, especialmente hidrógeno y helio, y contienen cantidades muy pequeñas de elementos más pesados. En la década de 1970, Urano y Neptuno también fueron considerados gigantes gaseosos, junto con Júpiter y Saturno, después de que los astrónomos descubrieron que los dos planetas estaban compuestos en gran parte por compuestos gaseosos. Sin embargo, durante la década de 1990, se descubrió que los núcleos de Neptuno y Urano estaban hechos de compuestos helados, y ambos planetas se etiquetaron como gigantes de hielo. Aunque Urano y Neptuno son ahora conocidos como gigantes de hielo, los astrónomos creen que ambos planetas contienen océanos de agua supercrítica debajo de sus nubes que representan dos tercios de su masa.

Características de los gigantes de hielo

Los gigantes de hielo son uno de los tres tipos de planetas del Sistema Solar, junto con los gigantes gaseosos y los planetas terrestres. Alrededor del 90% de la masa de los gigantes gaseosos está compuesta de helio e hidrógeno, mientras que el 10% restante consiste en un pequeño núcleo rocoso. Los gigantes de hielo están compuestos de azufre, nitrógeno, carbono y oxígeno. Estos elementos son más pesados ​​que el hidrógeno y el helio, y son los más abundantes en el universo. El hidrógeno representa menos del 20% de la masa de un gigante de hielo y carece de la profundidad necesaria para que la presión cree un núcleo de hidrógeno metálico.

Atmósfera de Neptuno

La atmósfera de Neptuno representa entre el 5% y el 10% de su masa, y genera una presión 100.000 veces mayor que la atmósfera de la Tierra. La atmósfera más externa consiste en 80% de hidrógeno y 19% de helio, con cantidades mínimas de metano. La absorción de luz por el metano crea el tono azul asociado con Neptuno. La atmósfera del planeta se divide en dos: la troposfera, donde las temperaturas disminuyen con la altitud; y la estratosfera, donde las temperaturas aumentan con la altitud.

Atmósfera de Urano

La atmósfera de Urano está formada por helio e hidrógeno, y estos gases ocupan la atmósfera exterior del planeta. El gas metano representa menos del 3% de su atmósfera y es responsable del color azul asociado con Urano. La atmósfera de Urano se divide en tres capas: la troposfera inferior y densa; la estratosfera y la termosfera más exterior.

El tiempo en planetas gigantes de hielo

Neptuno tiene los vientos más rápidos del Sistema Solar, alcanzando velocidades de 1, 300 mph. El calor producido por el núcleo impulsa los vientos a velocidades masivas, creando tormentas de viento visibles desde la atmósfera superior. Urano también genera calor, pero en menor grado que Neptuno. La atmósfera del planeta parece tranquila, pero los vientos soplan a 560 mph.